Descubre el Ginseng y sus beneficios

Como uno de los suplementos alimenticios más antiguos del mundo, el Ginseng tiene muchas virtudes. ¿Qué dice la investigación científica al respecto? ¿Cómo usar el Ginseng y cuáles son sus contraindicaciones? Respuestas.

Definición y composición de la planta

El ginseng coreano, también conocido como «ginseng Meyer Panax», es una planta de casi 10 especies, que se cultiva actualmente en todo el mundo. Esta planta llamada «perenne» pertenece a la familia de las «Araliaceae».

El ginseng está compuesto por numerosos elementos conocidos por sus propiedades terapéuticas, diversos polisacáridos (oligosacáridos, glicanos, peptidoglicanos y almidón), aceite esencial de monoterpeno, ácidos grasos1, diversas vitaminas (B1, B2, B12 y C1), así como aminoácidos esenciales1.

El ginseng coreano contiene nicotinamida y ácido pantoténico. También está compuesto de heterósidos de triterpeno tetracíclico, dammaran, conocidos por sus propiedades saponósidas1. La raíz de ginseng contiene entre un 1,5 y un 8% de panaxósidos: protopanaxadiol (Rb1, Rb2, Rc, Rd y Rg3) y protopanaxatriol (Re, Rg1 y Rg2), considerados como saponósidos1; o ginsenósidos (Rb1, Rb2, Rc, Rd, Rg1, Rh y Ro)1. Por último, los esteroles y los estrógenos (estriol y estrona) son también componentes del ginseng1.

Cabe señalar que la composición general de las diferentes especies de ginseng es bastante diferente. Sin embargo, contienen todos los ginsenocidas que se encuentran en el «Panax Ginseng C.A. Meyer», que se considera el verdadero ginseng.

En general, todas las especies de ginseng contienen ácidos orgánicos, aminoácidos, minerales, carbohidratos, azúcares lentos, péptidos, sustancias nitrogenadas, vitaminas del grupo B y C, así como enzimas que influyen en las glándulas sexuales y suprarrenales. Sin olvidar, por supuesto, los ginsenósidos y los thriterpenoides que son los principales y más activos componentes del ginseng en el cuerpo.

Origen e historia

El descubrimiento del verdadero ginseng: «Panax Ginseng C.A. Meyer», se remonta a más de 5.000 años, en China, en las montañas de Manchuria. La palabra «ginseng» significa «hombre de la raíz» en chino. Esto se debe a la forma particular de las raíces de esta planta, que a veces recuerdan el aspecto del cuerpo humano. Es también por esta razón que el ginseng se considera el símbolo de la «armonía divina» en muchos países asiáticos. Una vez utilizado como alimento, el ginseng fue rápidamente consumido principalmente por sus virtudes terapéuticas y medicinales. En particular, los antiguos consideran que el ginseng tiene poderes rejuvenecedores y revitalizantes. Las virtudes del ginseng se exportaron luego a otros países asiáticos en el siglo III d.C. a través del comercio, en particular con Corea. En efecto, los productos ofrecidos por China en su comercio en esa época estaban compuestos en su mayoría por seda y remedios y, por lo tanto, también por ginseng. También fue en esta época cuando realmente comenzó el cultivo del ginseng, ya que el ginseng silvestre ya no era suficiente para satisfacer la demanda.

No fue hasta el siglo XVIII que el ginseng hizo su aparición en Occidente. Más precisamente en 1716, a través de un sacerdote jesuita. Habiendo aprendido sobre la planta con su raíz, que era particularmente apreciada por los chinos, emprendió investigaciones en los bosques canadienses para producir extractos de ginseng. El entorno del Canadá francés era particularmente similar al de Manchuria, región en la que se descubrieron las primeras especies de ginseng. Después de 3 meses de investigación, el ginseng americano, una nueva especie de ginseng, fue descubierto cerca de Montreal.

Más tarde, también se descubrió que el ginseng también crecía en estado salvaje en Nueva Inglaterra, en los estados de Nueva York, Vermont y Massachusetts. La explotación del ginseng americano fue, por lo tanto, la fuente de las mayores fortunas en los Estados Unidos en ese momento.

Hacia finales del siglo XIX, el ginseng americano estaba al borde de la extinción, no sólo por la sobreexplotación, sino también por la destrucción de los bosques. Entre 1880 y 1960, la demanda de ginseng americano experimentó así un período difícil. Sin embargo, a partir del decenio de 1960, la demanda de ginseng americano experimentó un resurgimiento, mientras que la globalización permitió que el ginseng coreano se conociera en todo el mundo y mantuviera su posición de número uno entre las especies de ginseng más consumidas.

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Investigación y beneficios

Propiedades antiinflamatorias

El ginseng tiene propiedades antioxidantes y antiinflamatorias. Algunos estudios han demostrado que los extractos de ginseng y los compuestos ginsenósidos pueden inhibir la inflamación y aumentar la capacidad antioxidante de las células. Este es el caso, por ejemplo, del ginseng rojo coreano, que mejora la actividad antioxidante de las células de la piel en personas con eccema.

Reducción de la inflamación

Un estudio realizado en un grupo de jóvenes atletas demostró que 3 ingestas de 2 gramos de ginseng por día durante 7 días redujeron los niveles de inflamación después de una sesión de entrenamiento en ellos, en comparación con los sujetos del grupo que no tomaron un tratamiento con ginseng.

Reducción de los síntomas de la menopausia

En un estudio de 71 mujeres posmenopáusicas, los investigadores llegaron a la conclusión de que el ginseng rojo ayudaba a reducir el estrés oxidativo al aumentar la actividad de las enzimas antioxidantes. De hecho, la actividad oxidativa así como el nivel de estrés de los sujetos se midió antes y después de una ingesta diaria de 3 gramos de ginseng rojo durante un período de 12 semanas.

Mejora de la erección y la virilidad

Se sabe que el ginseng es un adaptógeno que mejora el rendimiento físico y sexual en los hombres, a la vez que promueve la virilidad. En otras palabras, el ginseng es considerado un excelente afrodisíaco. Un estudio realizado con 349 participantes demostró que el ginseng rojo coreano era un tratamiento eficaz para la disfunción eréctil.

En otro estudio de 60 pacientes con disfunción eréctil leve, 1000 miligramos de ginseng rojo aumentaron la testosterona, FSH, DHT, la hormona luteinizante y el recuento y la motilidad de los espermatozoides.

Reducción de los síntomas del Alzheimer

Un estudio realizado en pacientes con Alzheimer mostró que un tratamiento basado en el ginseng rojo coreano mejoró sus funciones cognitivas. El tratamiento con ginseng en este estudio consistió en 4,5 a 9 gramos de ginseng rojo coreano por día durante 2 años. Otro estudio clínico de 61 pacientes sometidos a tratamiento con ginseng (9 gramos por día durante 24 semanas) también encontró que el ginseng reducía algunos de los síntomas de la enfermedad de Alzheimer.

Mejora de la enfermedad pulmonar crónica

El ginseng oral también tiene efectos positivos en la enfermedad pulmonar obstructiva crónica. Entre ellas se incluye la mejora de la función respiratoria, al tiempo que se reducen los síntomas de este tipo de enfermedades. Tomar ginseng con antibióticos también permite inhibir más eficazmente las bacterias de los pulmones del paciente que son responsables de los problemas de infección de las vías respiratorias en los pulmones, como la bronquitis por ejemplo. También se ha demostrado que tomar un extracto de ginseng específico por vía oral reduce el riesgo de contraer un resfriado.

Mejora de la memoria

El ginseng también tiene beneficios para la memoria.De hecho, se ha demostrado que el consumo de extractos de ginseng puede mejorar la memoria de las personas mayores que sufren de deficiencia mental, como en el caso de los pacientes de la enfermedad de Alzheimer vistos anteriormente. Tomar extracto de ginseng también mejora el tiempo de reacción, la memoria y las habilidades aritméticas mentales en personas de mediana edad.El ginseng también mejora el rendimiento cognitivo en personas sanas cuando se combina con extractos de hojas de ginko.

Reducción de los efectos negativos del tratamiento del cáncer

Otra virtud particularmente interesante del ginseng es su efecto positivo en los efectos negativos del tratamiento del cáncer. Las investigaciones realizadas en China han revelado que el tratamiento con cualquier forma de ginseng mejora enormemente la calidad de vida de los pacientes con cáncer de mama y reduce el riesgo de muerte. Esto incluye la desaceleración del crecimiento del cáncer. Cabe señalar que el tratamiento con ginseng en este estudio se combinó con el tamoxifeno (un fármaco anticanceroso de venta con receta).Sin embargo, los resultados de esta investigación demostraron que el ginseng tenía una influencia positiva en el tejido canceroso. El ginseng también ha demostrado que reduce moderadamente la fatiga en algunos pacientes que se someten a quimioterapia.

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Reducción de las células cancerígenas

Las investigaciones sugieren que el consumo de ginseng por vía oral puede reducir la aparición de ciertos tipos de cáncer, como el de estómago, pulmón, hígado, ovarios y piel. Sin embargo, otras investigaciones muestran que la toma de ginseng no reduce el riesgo de cáncer, sino que simplemente retarda el crecimiento del cáncer y mejora la calidad de vida de los pacientes con esta enfermedad. Las primeras investigaciones muestran que el ginseng puede reducir moderadamente la fatiga en algunas personas que sufren de fatiga relacionada con el cáncer, especialmente la relacionada con la quimioterapia.
Mejora de la función cardíaca y reducción del riesgo de diabetes.

Otros estudios realizados

El ginseng también parece mejorar la función cardíaca al actuar sobre la diabetes. Algunas investigaciones demuestran que tomar ginseng diariamente puede mejorar los niveles de azúcar en la sangre. Sin embargo, otras investigaciones sugieren que el consumo de ginseng oral no mejora los niveles de azúcar en la sangre en las personas que ya tienen diabetes. Esto sugiere que se hace para prevenir la diabetes, no para curarla.
Otros efectos beneficiosos atribuidos a la ingesta de ginseng incluyen

Un estudio in vitro ha demostrado que el ginseng tiene potencial en el tratamiento del VIH. De hecho, según este estudio, los ginsenósidos contenidos en el ginseng pueden ayudar al cuerpo a eliminar los macrófagos que contienen el VIH-1.

Las investigaciones también han descubierto que tomar ginseng durante un período de 14 días ayudó a reducir la pérdida temporal de la audición debido a la exposición a ruidos fuertes. Sin embargo, cabe señalar que el ginseng puede ser menos eficaz que algunos medicamentos.

Tomar ginseng diariamente también ayuda a reducir el mal aliento. En particular, en las personas que sufren de una úlcera de estómago. El ginseng también actúa en las resacas. De hecho, beber una bebida que contiene extractos de ginseng con un trozo de queso dentro de los 5 minutos de haber bebido alcohol puede reducir el nivel de alcohol en la sangre y disminuir los efectos de una resaca.

Consumo, indicaciones y dosis

La raíz de ginseng es la parte de esta planta que contiene sus principales elementos activos. Puede ser consumido de diferentes maneras. La raíz de ginseng puede comerse cruda o ligeramente cocida al vapor para suavizarla.

La raíz de ginseng también se elabora en agua para hacer té. Para hacer té de ginseng, simplemente hierve raíces de ginseng recién cortadas en agua durante unos minutos. El ginseng también puede consumirse incorporándolo a varias recetas culinarias. De hecho, además de ser una planta terapéutica, el ginseng también puede utilizarse como saborizante. La raíz de ginseng también puede consumirse incorporándola a las sopas o a las verduras fritas, por ejemplo. También es posible encontrar extractos de ginseng en forma de pastillas, cápsulas, polvo o aceite esencial.

La cantidad de ginseng que se consuma depende de la condición del individuo y del propósito de la ingesta. Sin embargo, en general se recomienda una ingesta diaria de 1 a 2 gramos de raíz de ginseng crudo. En el caso del extracto de ginseng, se recomienda una ingesta diaria de 200 a 400 miligramos. Sin embargo, es aconsejable consumir dosis bajas al principio y aumentarlas gradualmente con el tiempo. Las especies de ginseng con un contenido de ginsenósidos del 5-10% son las más recomendadas.
El momento ideal para consumir ginseng es antes de las comidas. Esto mejora la absorción del cuerpo de los ingredientes activos del ginseng. De esta manera se puede obtener el máximo beneficio del consumo de ginseng.

Asociación con otras plantas e interacciones

La raíz de ginseng en bruto, así como los extractos de ginseng en polvo y en cápsulas pueden incorporarse fácilmente a la dieta. El consumo de ginseng se recomienda especialmente si se desea mejorar la condición física o simplemente mejorar la salud general.
Para que el ginseng sea más efectivo, puede combinarse con maca, ginkgo, arginina o yohimbina. En efecto, estos últimos permiten optimizar el efecto de los elementos activos del ginseng en el cuerpo.

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El consumo de productos o alimentos que contengan cafeína con ginseng está contraindicado. De hecho, existe un riesgo porque la cafeína, como el ginseng, acelera el sistema nervioso así como los latidos del corazón. Por lo tanto, la combinación del ginseng con la cafeína puede dar lugar a graves problemas como la hipertensión arterial. Por consiguiente, debe evitarse el consumo de ginseng con cafeína.
También es importante señalar que el ginseng interactúa con la insulina. Al igual que la insulina, el ginseng ayuda a reducir los niveles de glucosa en la sangre (glucemia). Por lo tanto, la ingesta combinada de ginseng e insulina puede conducir a bajos niveles de azúcar en la sangre. Si usted toma una combinación de insulina y ginseng, debe por lo tanto monitorear cuidadosamente sus niveles de azúcar en la sangre. Esto es para cambiar las dosis de insulina que se toman como parte del tratamiento de la diabetes. Sin embargo, es aconsejable pedir consejo a su médico antes de tomar cualquier decisión.

El ginseng también afecta la velocidad con la que el hígado descompone ciertas drogas. Por lo tanto, el consumo de ginseng con ciertos medicamentos presenta un riesgo potencial de aumentar los efectos secundarios de estos medicamentos. Por lo tanto, es aconsejable consultar a su médico antes de consumir ginseng en tales casos.

El ginseng también es conocido por ser un excelente estimulante. En particular, se considera que sus efectos son similares a los de ciertos medicamentos utilizados para tratar los casos de depresión. Por consiguiente, el consumo de ginseng combinado con medicamentos antidepresivos puede dar lugar a una sobreestimulación del organismo. Esto puede provocar efectos secundarios como dolores de cabeza, ansiedad, insomnio e hiperagitación.
Como se ha visto anteriormente, el consumo de ginseng contribuye al fortalecimiento del sistema inmunológico. Por consiguiente, el consumo de ginseng puede reducir la eficacia de ciertos medicamentos y, por ende, sus efectos en el cuerpo.

Es el caso, en particular, de la azatioprina (Imuran), el basiliximab (Simulect), los corticoides (glucosocorticoides), la ciclosporina (Neoral, Sandimmune) y el daclizumab (Zenapax), Muromonab-CD3 (OKT3, Orthoclone OKT3), Micofenolato (CellCept), Prednisona (Deltasone, Orasone), Tacrolimus (FK506, Prograf) y Sirolimus (Rapamune).

Contraindicaciones

Las investigaciones han demostrado que el consumo de ginseng es seguro y no causa ningún efecto secundario grave. Sin embargo, como se mencionó anteriormente, tomar ginseng tiene el mismo efecto que la insulina. Es decir, reduce los niveles de glucosa en la sangre. Por lo tanto, la toma de ginseng en personas que toman medicamentos para la diabetes implica un control cuidadoso de sus niveles de azúcar en la sangre. Por consiguiente, el consumo de ginseng en las personas que sufren de diabetes, incluso en forma de suplemento dietético, requiere el asesoramiento de un médico. De hecho, además de reducir los niveles de azúcar en la sangre, el ginseng también reduce considerablemente la eficacia de los anticoagulantes.

Tampoco se recomienda el consumo de ginseng a las mujeres embarazadas y lactantes ni a los niños. En efecto, los efectos del ginseng en este último no se conocen todavía y, por lo tanto, presentan un riesgo debido a la falta de estudios sobre este tema.

Por último, se ha descubierto que el consumo prolongado de ginseng puede reducir su eficacia en el cuerpo. Para optimizar los beneficios del ginseng, es aconsejable consumirlo cíclicamente. Esto alternando dos o tres semanas de consumo con un descanso de una o dos semanas.

Consejos: dónde y cómo comprar la planta

Se sabe que las especies de ginseng asiático (chino y coreano) son las más eficaces. Para conseguirlo, no es necesario viajar a Asia. El ginseng chino o coreano se puede comprar en línea en tiendas especializadas. Sin embargo, tendrá que recurrir a minoristas de buena reputación. De hecho, algunas tiendas venden productos falsificados. Cabe señalar también que el ginseng tarda de 4 a 6 años en alcanzar la madurez y, por lo tanto, contiene todos sus elementos activos, en particular sus ginsenósidos. Incluso si el ginseng es de buena calidad, si se cosecha prematuramente (antes de sus 4 a 6 años), puede ser menos eficaz.

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